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Bella nuova immagine di James Webb prima dell’inizio della missione scientifica

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Il 9 maggio, la NASA ha tenuto una conferenza stampa per discutere i progressi nella preparazione per il Telescopio spaziale James Webb per operazioni scientifiche. Il responsabile del programma ha annunciato che il telescopio dovrebbe fornire le prime immagini entro metà luglio. Queste immagini, che dovrebbero essere spettacolari, sono attese con impazienza da tutti i ricercatori. Nel frattempo sono state pubblicate alcune immagini di scatti realizzati durante la fase di allineamento dello specchio.

Il telescopio spaziale James Webb non ha bisogno di presentazioni… Lanciato lo scorso dicembre, il veicolo spaziale da 10 miliardi di dollari è il più grande e potente osservatorio astronomico mai inviato nello spazio. L’obiettivo è raccogliere la luce emessa dalle prime stelle e galassie quasi 14 miliardi di anni fa, quando lo spionaggio era possibile segni di vita† Per ora, gli scienziati mantengono segreta l’identità del primo obiettivo ufficiale di Webb. Si pensa che Webb, situato a 1,6 milioni di chilometri dalla Terra, sia il successore del vecchio telescopio spaziale Hubble, anche se le osservazioni saranno solitamente di natura diversa.

Quindi il telescopio James Webb ha appena completato la sua fase allineamento speculare† Dopo un’ampia revisione, è stato confermato che l’osservatorio è ora in grado di acquisire immagini nitide e ben focalizzate, con uno qualsiasi dei suoi quattro potenti strumenti scientifici a bordo. Il team ha tenuto una serie di importanti riunioni decisionali e ha convenuto all’unanimità che Webb è pronto per passare al prossimo e ultimo round di preparativi, denominato “Science Instrument Commissioning”. Questo processo richiederà circa due mesi prima che le operazioni scientifiche inizino quest’estate.

Prestazioni inaspettate

Le prestazioni ottiche del telescopio continuano a superare le previsioni più ottimistiche del team di ingegneri. Gli specchi di Webb ora dirigono la luce completamente focalizzata raccolta dallo spazio a ciascuno strumento e ogni strumento acquisisce con successo le immagini con la luce fornita loro. La qualità dell’immagine fornita a tutti gli strumenti è “diffrazione limitata”, il che significa che la finezza dei dettagli visibili è fisicamente la migliore possibile date le dimensioni del telescopio. D’ora in poi, come hanno notato gli ingegneri della NASA durante il Teleconferenza A partire dal 9 maggio, le uniche modifiche agli specchietti sono aggiustamenti periodici molto minori ai segmenti degli specchietti primari.

Per testare l’allineamento degli specchi e dei vari strumenti, gli scienziati hanno puntato il telescopio Webb su una parte della Grande Nube di Magellano, una piccola universo satellite della Via Lattea, fornendo un campo denso di centinaia di migliaia di stelle attraverso tutti i sensori dell’osservatorio. Punti così precisi nel cielo, già osservati da altri telescopi (Hubble o Spitzer), sono preziosi nelle fasi di calibrazione astrometrica, hanno spiegato il 9 maggio gli ingegneri del progetto.

Immagini stellari di parte della Grande Nube di Magellano, perfettamente a fuoco nel campo visivo di ogni strumento. ©NASA

La nuova immagine Webb inviata ai ricercatori, che completa l’allineamento dei 18 specchi, è sorprendentemente molto più dettagliata della precedente, soprattutto perché utilizza lo strumento più freddo, il Mid-Infrared Instrument (MIRI). La nuova immagine MIRI rivela così la chimica del gas interstellare con dettagli senza precedenti, inclusa l’emissione di molecole di carbonio e idrogeno. Questi ultimi, chiamati “idrocarburi policiclici aromatici”, sono considerati i mattoni della vita. Quando Webb sarà pronto per iniziare le osservazioni scientifiche, studi come questo con MIRI aiuteranno gli astronomi a fornire nuove informazioni sulla nascita delle stelle e dei sistemi protoplanetari.

Messa in servizio dello strumento

Ora il team impiegherà circa due mesi per preparare e testare gli strumenti scientifici – il cosiddetto “instrument commissioning” – prima che le prime immagini scientifiche e gli spettri Webb escano questa estate.

Ogni strumento è un insieme altamente sofisticato di rilevatori dotati di lenti, maschere, filtri e apparecchiature uniche. Le funzioni specializzate di questi strumenti saranno configurate e gestite in varie combinazioni durante la fase di messa in servizio dello strumento per confermare completamente la loro disponibilità per missioni future.

I diversi strumenti, raggruppati insieme sotto il nome ISIM (Integrated Science Instrument Module), sono: (1) una telecamera nel vicino infrarosso o NIRCam — fornita dall’Università dell’Arizona; (2) uno spettrografo nel vicino infrarosso, o NIRSpec — fornito dall’ESA, con componenti forniti dalla NASA/GSFC; (3) il Mid-Infrared Instrument, o MIRI, sviluppato dal consorzio europeo e dall’Agenzia spaziale europea (ESA), nonché dal Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA; e (4) un sensore di guida fine/imager a infrarossi vicini e uno spettrografo senza fenditura, o FGS/NIRISS — forniti dall’Agenzia spaziale canadese.

Schema dell’ISIM del telescopio spaziale James Webb, che mostra le posizioni degli strumenti. ©NASA

Come parte della messa in servizio dello strumento scientifico, i ricercatori dirigeranno il telescopio in diverse parti del cielo, dove la quantità totale di radiazione solare che colpisce l’osservatorio varierà, per confermare la stabilità termica al variare dei bersagli. Inoltre, le continue osservazioni di manutenzione, ogni due giorni, verranno utilizzate per controllare l’allineamento degli specchi e, se necessario, apportare correzioni per mantenere gli specchi nelle loro posizioni allineate.

Infine, gli ingegneri della missione testeranno la capacità di Webb di tracciare oggetti nel sistema solare, come pianeti, satelliti, anelli, asteroidi e comete. Gli scienziati si assicureranno che Webb possa farlo correttamente, poiché l’osservatorio è particolarmente sensibile alla luce.

Sebbene i funzionari non abbiano ancora rilasciato informazioni su quale obiettivo di messa in servizio Webb si concentrerà per primo una volta completato il lavoro di test, hanno sottolineato che l’osservatorio rimane sulla buona strada per iniziare la sua prevista pubblicazione scientifica quest’estate.

Fonte : Nasa

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