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Fine estate per la sonda InSight della NASA su Marte

pubblicato martedì 17 maggio 2022 alle 23:54

Dopo circa quattro anni di esplorazione delle viscere del pianeta Marte, la sonda InSight dovrà terminare le sue operazioni quest’estate a causa della polvere che si è accumulata sui suoi pannelli solari.

Ma i dati raccolti saranno utilizzati dagli scienziati di tutto il mondo per molti anni a venire per continuare a migliorare la nostra comprensione della formazione dei pianeti, ha affermato la NASA nell’annuncio martedì.

Dotato in particolare di un sismometro ad alta sensibilità, InSight ha registrato più di 1.300 “marsquakes”, di cui uno di magnitudo 5 appena due settimane fa, il più grande fino ad oggi.

Una bella ricompensa poco prima del colpo di grazia: verso il mese di luglio si spegne il sismometro. Il livello di energia della sonda viene quindi controllato circa una volta al giorno ed è possibile scattare qualche altra foto. Quindi, entro la fine del 2022, la missione sarà completamente chiusa.

Il motivo: l’accumulo di polvere marziana nel corso dei mesi sui due pannelli solari, larghi circa 2,2 metri ciascuno. InSight, che inizialmente funziona con solo un decimo dell’energia di cui gode ogni giorno, noterà quindi rapidamente che le sue batterie sono scariche.

Il tasso di accumulo di polvere è risultato essere più o meno in linea con quanto stimato in anticipo dai team della NASA.

Circa un anno fa, avevano fatto una pulizia alquanto sorprendente, usando loro stessi la polvere. Il braccio del robot aveva scavato nel terreno e aveva lasciato cadere delicatamente il suolo di Marte sopra il robot. Quindi una parte è stata trasportata dal vento sui pannelli solari, esponendone un po’ la superficie. Questa tecnica aveva permesso di estendere la missione.

Perché non qualcosa a bordo per lavare direttamente i pannelli? Per domande sui costi, ha risposto martedì in una conferenza stampa Bruce Banerdt, del Jet Propulsion Laboratory della NASA. Un tale meccanismo avrebbe effettivamente influito sul bilancio degli strumenti scientifici.

– “Una ricchezza di informazioni” –

InSight, uno dei quattro robot attualmente sul pianeta rosso, è arrivato su Marte nel novembre 2018 insieme ai rover statunitensi Perseverance and Curiosity e al cinese Zhurong.

Il suo sismometro, prodotto in Francia, da allora ha consentito grandi progressi.

L’interno di Marte è stato “un grande punto interrogativo”, spiega Banerdt, che ha lavorato a questa missione per più di un decennio. Ma grazie a InSight, siamo stati in grado di “mappare l’interno di Marte per la prima volta nella storia”.

Le onde sismiche, che variano a seconda dei materiali che attraversano, forniscono infatti una visuale delle viscere del pianeta.

Ad esempio, gli scienziati hanno potuto confermare che il nucleo di Marte è effettivamente liquido e determinare lo spessore della crosta marziana, meno densa di quanto si pensasse e composta probabilmente da tre strati.

Inoltre, all’inizio di maggio si è registrato uno shock molto più forte di qualsiasi precedente. A magnitudine 5, non sarebbe stato enorme sulla Terra, ma risulta essere vicino a ciò che gli scienziati pensavano di poter vedere al massimo su Marte.

“Questo shock sarà davvero una ricchezza di informazioni scientifiche se lo guardiamo davvero”, ha detto Bruce Banerdt.

Sul nostro pianeta i terremoti sono causati principalmente dalla tettonica a zolle, ma non solo, ha spiegato. In particolare, la crosta terrestre può muoversi sotto l’influenza di anomalie di temperatura causate dal mantello sottostante. Gli scienziati su Marte pensano di avere a che fare con questo tipo di vibrazioni.

Anche la missione InSight è fallita: uno strumento ha dovuto essere sepolto diversi metri sotto la superficie per registrare la temperatura del pianeta. Ma a causa della composizione del terreno su cui è atterrato il robot, questa “talpa” non è riuscita ad affondare come previsto.

Tuttavia, visto il successo del sismometro, la NASA sta valutando l’utilizzo della tecnica altrove in futuro, Lori Glaze, direttore delle scienze planetarie, ha dichiarato: “Ci piacerebbe creare una rete completa sulla luna, per capire davvero cosa è successo .”

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