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Medici, strateghi, ma anche kamikaze, tossicodipendenti o pastorelle! Benvenuti nella vita reale delle formiche

Dimentica tutto ciò in cui hai sempre saputo di credere le formiche, o quasi. Quando osservi una colonia in un giardino o in una foresta, hai l’impressione che la vita di ognuno di loro sia ben organizzata, che facciano il loro lavoro senza mai battersi. Sembra quasi una società gerarchica con l’idea molto umana che alla testa troviamo la Regina, calda nel suo costume da CEO, pronta a dividere i lati positivi nominando i suoi dipendenti più meritevoli.

In realtà, tra queste creature viventi apparse più di 100 milioni di anni fa, ci sono anche ribelli, ma anche pigri e persino super guerrieri. “Insomma, un formicaio è un caos organizzato! “, decidere Audrey Dussutour e Antoine Wystrach dalle prime pagine del loro libro L’Odissea delle formiche† Questi due mirmecologi di Tolosa accompagnano i lettori sul percorso di alcune delle 13.000 specie oggi identificate, raccolte a mano. Un’opera dai contenuti scientifici che si legge come un romanzo di avventura e di fantascienza.

In grado di sconfiggere prede fino a 10.000 volte il loro peso, le scopriamo a nostra volta come medici, tossicodipendenti o persino kamikaze. Questo è il caso di colobopsi che non esitano a far esplodere la pancia e rilasciare un veleno che può rendere incapaci vari avversari. Un sacrificio per proteggere il nido.

nonne guerriere

Nel loro libro incentrato su 75 specie, i due scienziati hanno scelto di concentrarsi sui mangimi, queste nonnine che escono dal formicaio per trovare cibo per i più piccoli che sono impegnati a prendersi cura delle larve e ad organizzare il formicaio. Soprattutto uomini, che, a differenza dell’immagine degli eroi nei cartoni animati 1.001 gambe e anzsono “ospiti, nutriti, sbiancati”.

Questi dipendenti si assumono quindi tutti i rischi. Tutt’altro che semplice assaltatori, con il cervello non più grande di una capocchia di spillo, riescono a fare cose incredibili per la colonia. “Si tratta di creature capaci di risolvere sfide incredibili di cui spesso non abbiamo idea. Ad esempio, controllano l’agricoltura da milioni di anni, usano antibiotici, sanno costruire trappole. Le colonie non sono società ma famiglie poiché sono tutte geneticamente collegate e quando la colonia funziona funziona per uno scopo comune”, sottolinea Laure Dussutour.

Ma poiché sono anche molto diversi l’uno dall’altro, usano mezzi molto diversi per raggiungere questo obiettivo. Alcuni, dotati di occhi a quasi 360 gradi, li usano per mappare il terreno, in modalità time-lapse. Altri, ciechi, usano il loro sistema olfattivo e il collettivo per raggiungere la loro preda.

Meno conosciuta, la specie Camponotus atriceps riuscì a fare amicizia con un bruco farfalla, l’Anatole rossi. È stato l’ecologo Gary Ross a fare questa scoperta mentre seguiva da vicino questa farfalla a Veracruz, in Messico. Il bruco secerne melata quando le pastorelle fanno l’amore e in cambio si prendono cura del bruco creando una sorta di ovile dove si nasconde. “Ha osservato questa collaborazione tra bruco e formiche, un’associazione assolutamente affascinante. Racconta la storia di un piccolo ovile dove le formiche fanno la guardia al bruco durante il giorno e si schiudono di notte. Anche durante la metamorfosi, la proteggono”, dice Audrey Dussutour.

A volte psicopatici, spesso stimolanti

Sottolineando tutte le possibilità di queste bestioline, i due autori di questa fantastica odissea non hanno trascurato i lati un po’ meno amichevoli delle formiche. Li scopriamo come mercanti di schiavi. Con specie le cui regine non hanno nulla da invidiare alla sanguinaria Marie Tudor. Mezzi psicopatici, questo epimirma non esitare a fingere di essere morto sulla porta dei nidi dei loro cugini. Riportano quest’ultimo dentro. E qui svela il suo vero volto e uccide gli operai. “Poi soffocherà la regina del nido per due o tre mesi strangolandola per mantenerla in vita. Ognuno ha la propria strategia, alcuni lanciano pietre in faccia agli altri”, dice lo scienziato con una risata.

Degno di una sceneggiatura Game of Thrones, in cui i loro corpi possono diventare un’arma. Come nel caso del formica proiettile, il cui pungiglione può far svenire anche il più forte. O anche il formica di fuoco che invase gli Stati Uniti e mise fuori uso i circuiti elettrici di molti edifici. Attaccano in massa e i loro morsi possono causare allergie, persino la morte per shock anafilattico.

Niente a che vedere con il tapinom, questa piccola formica nera che si diverte, la nidifica nelle case della Corsica o della Bretagna. “Entra nelle case, disturba le persone, ma non fa male. Non lasciare il cibo in giro, li attrae. Non importa quanto lavi via le tracce di feromoni che lasciano con la candeggina, ne creeranno di nuove”, sottolinea il mirmecologo di Tolosa.

Invece di sbarazzarsene, sostiene di conviverci. E lasciati ispirare. Come è già il caso di alcuni ricercatori che hanno utilizzato gli algoritmi forniti per le telecomunicazioni o l’architettura del nido. O, più recentemente, la capacità di alcuni di loro di farlo le cellule tumorali si differenziano attraverso il loro sistema olfattivo. “Sono particolarmente utili per l’ecosistema di cui facciamo parte. Sono in gran parte responsabili dell’aerazione del suolo, della dispersione dei semi e spesso non ci pensiamo, dell’impollinazione”, conclude Audrey Dussutour. Meditare quando si è tentati di dare un bel calcio al formicaio.

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