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Micronova: un’esplosione spaziale “minore”, ma tutt’altro che innocua

Una tale esplosione potrebbe distruggere tutte le tracce di vita sulla Terra in meno di un giorno.

Quando una stella muore, ci sono diversi scenari possibili. Nel caso in cui quest’ultima non sia esplosa in una supernova, collasserà da sola dopo aver fuso il suo idrogeno in elio.

Con l’aumento della pressione e della temperatura causato dal collasso, la stella inizierà a fondere il suo elio in (principalmente) carbonio, facendo sì che la stella si gonfi e diventi una gigante rossa. Una volta consumato l’elio, il gigante collassa di nuovo, ma l’energia risultante non è sufficiente per avviare la fusione del carbonio.

A questo punto, gli strati esterni vengono spinti nello spazio come una nebulosa planetaria, lasciando solo il nucleo molto denso (la massa del sole condensata alle dimensioni della Terra), noto come nana bianca.

Esplosioni di superficie ultravioletta

Le nane bianche sono quindi masse estremamente dense e in un sistema binario tendono ad attrarre gli elementi più leggeri, come l’idrogeno, dal loro binomio. È in tali sistemi che gli scienziati hanno scoperto un fenomeno fino ad allora sconosciuto.

Utilizzando il TESS, un telescopio spaziale lanciato nel 2018, gli astronomi hanno notato lampi di luce anomali. Il TESS è uno strumento appositamente progettato per tracciare le variazioni di luce delle stelle per rilevare la diminuzione della luminosità quando un pianeta passa davanti alla sua stella a intervalli regolari.

Queste misteriose esplosioni della durata di circa dieci ore sarebbero alla fine esplosioni termonucleari simili alle nova (quando l’intero strato di idrogeno sulla superficie esplode in una volta, lasciandosi alle spalle la nana bianca), ma in modo meno potente e più localizzato, da cui il termine ” micronova.” ” .

Un meccanismo simile all’aurora boreale

Questi fenomeni, rimasti a lungo inspiegabili, hanno partecipato alle nane bianche il cui campo magnetico è particolarmente elevato. Secondo gli scienziati, l’idrogeno rubato dalla nana bianca si accumula ai poli. Sulla Terra troviamo un fenomeno equivalente con le particelle cariche del sole deviate dalla nostra magnetosfera e formare l’aurora boreale.

Nel caso dell’idrogeno, la reazione è molto più spettacolare perché porta a un’esplosione termonucleare. Anche se rimane 1 milione di volte più debole di una nova classica, questa esplosione consuma un’enorme quantità di materia (più di 100.000 volte la massa dell’Everest).

L’energia rilasciata può distruggere tutto ciò che conosciamo in meno di un giorno. Naturalmente, trattandosi di una nuova scoperta, ci sono ancora molte incognite, come l’esatto meccanismo di innesco o la frequenza con cui il fenomeno si ripete.

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una storia culturale di “Alla ricerca del tempo perduto”