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Starliner, la capsula Boeing finalmente in viaggio verso la Stazione Spaziale Internazionale per il suo volo di prova

La capsula Boeing CST-100 Starliner, alimentata dal razzo United Launch Alliance Atlas VI, a Cape Canaveral, in Florida, il 19 maggio 2022.

Dopo anni di ritardi e interruzioni, la capsula spaziale Starliner di Boeing è decollata dalla Florida giovedì sera, 19 maggio, per un volo di prova a vuoto verso la Stazione Spaziale Internazionale (ISS), nella speranza di diventare finalmente la seconda compagnia a fungere da “taxi” per NASA: gli astronauti del futuro, dopo SpaceX.

La capsula è stata posizionata nell’orbita corretta, ma due dei 12 propulsori normalmente utilizzati per la manovra hanno fallito, hanno detto i funzionari della NASA in una conferenza stampa. Tuttavia, questo problema non dovrebbe influire sulla missione, hanno assicurato. “Le squadre stanno cercando di capire perché abbiamo avuto queste anomalie”ha detto Mark Nappi, capo del programma spaziale con equipaggio alla Boeing. “Abbiamo un veicolo sicuro e stiamo andando verso la Stazione Spaziale Internazionale”Ha aggiunto.

Un primo test senza passeggeri a bordo era già stato tentato nel 2019. Ma era andato vicino al disastro; la nave deve essere tornata prematuramente sulla Terra senza raggiungere la ISS.

Poi, ad agosto 2021, proprio all’ultimo minuto, ancor prima del lancio, è stato necessario annullare un nuovo test a causa di un problema alla valvola rilevato durante i controlli finali.

Un treno in ritardo su SpaceX

Nel frattempo, SpaceX, un nuovo arrivato nell’industria aerospaziale rispetto a Boeing, ha superato i propri test e ha iniziato a trasportare gli astronauti della NASA in missioni regolari. In totale, la compagnia del miliardario Elon Musk ha già trasportato diciotto passeggeri nella sua stessa capsula, Dragon, e quattro passeggeri privati ​​in una missione di turismo spaziale.

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Ma la NASA vuole diversificare le sue opzioni, per non rischiare di rimanere senza mezzi di trasporto, come ha fatto dopo la chiusura delle navette spaziali nel 2011. Infatti, fino a SpaceX, l’agenzia statunitense è stata ridotta a pagare i posti sui razzi russi Soyuz. . Il lancio di giovedì è “un passaggio cruciale per noi” mettere via “due veicoli che trasportano regolarmente equipaggi”Dana Weigel, vicedirettore del programma ISS presso la NASA, ha ricordato in una conferenza stampa martedì. Sono stati firmati contratti a prezzo fisso sia con SpaceX che con Boeing.

Una cartina di tornasole

Giovedì, solo una bambola di nome Rosie sedeva sulla sedia del comandante. È dotato di una quindicina di sensori, destinati a raccogliere informazioni sui movimenti della struttura. Starliner trasporta anche circa 230 kg di rifornimenti per la stazione, che corre a un’altitudine di circa 400 chilometri.

L’avvicinamento, nella notte da venerdì a sabato, intorno all’una di notte (ora francese) è seguito da vicino dagli astronauti a bordo della ISS. Ordineranno prima la stabilizzazione della capsula a circa 250 metri di distanza, prima di procedere con la delicata manovra di contatto. Il portello della capsula non verrà aperto fino al giorno successivo, sabato. Starliner deve rimanere attraccato alla ISS per circa cinque giorni prima di scendere sulla Terra per atterrare nel deserto dello stato americano del New Mexico, con base a White Sands.

Molto è in gioco per la compagnia, che spera di effettuare il suo primo volo con equipaggio entro la fine dell’anno. Questa seconda missione dimostrativa sarà essenziale per ottenere l’approvazione della NASA.

Ripetute battute d’arresto

Lo sviluppo di Starliner si è rivelato essere una lunga epopea piena di insidie. Nel 2019 non è stato possibile posizionare la capsula nell’orbita corretta a causa di un problema con l’orologio, e dovette tornare sulla Terra dopo due giorni. Boeing si è quindi reso conto che altri problemi software avevano quasi causato una grave anomalia del volo. La NASA aveva prescritto un lungo elenco di raccomandazioni e aggiustamenti.

Poi, nel 2021, quando il razzo era già sulla rampa di lancio per tentare di nuovo il volo, un problema di umidità aveva innescato una reazione chimica che impediva l’apertura di alcune valvole della capsula. Doveva tornare in fabbrica per dieci mesi per un’ispezione. Il problema è stato risolto isolando ermeticamente le nuove valvole per impedire l’ingresso di umidità, ha spiegato martedì il manager della Boeing Mark Nappi. Ma sono allo studio altre soluzioni a lungo termine, incluso il design personalizzato.

Le prestazioni della capsula saranno esaminate questa settimana e dovranno ripristinare l’immagine di Boeing offuscata da queste ripetute battute d’arresto.

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Il mondo con AFP

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